El primer Día del Trabajo de Estados Unidos

El primer Día del Trabajo de Estados Unidos

Los Caballeros del Trabajo, un sindicato de sastres en Filadelfia, celebran las primeras ceremonias del Día del Trabajo en la historia de Estados Unidos. Los Caballeros del Trabajo se establecieron como una sociedad secreta de sastres de Pensilvania a principios de año y luego se convirtieron en un organismo nacional que jugó un papel importante en el movimiento obrero de finales del siglo XIX.

La primera celebración anual del Día del Trabajo fue organizada por la Federación Estadounidense del Trabajo en 1884, que resolvió en una convención en Chicago que "el primer lunes de septiembre se apartara como feriado nacional de los trabajadores". En 1887, Oregón se convirtió en el primer estado en designar el Día del Trabajo como feriado, y en 1894 el Congreso designó el primer lunes de septiembre como feriado legal para todos los empleados federales y los residentes del Distrito de Columbia.

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El primer Día del Trabajo de Estados Unidos: HISTORIA

Día del Trabajo: cómo surgió lo que significa

"El Día del Trabajo difiere en todos los aspectos esenciales de los demás días festivos del año en cualquier país", dijo Samuel Gompers, fundador y presidente de la Federación Estadounidense del Trabajo. "Todos los demás días festivos están relacionados en mayor o menor grado con conflictos y batallas de la destreza del hombre sobre el hombre, de luchas y discordia por la codicia y el poder, de las glorias logradas por una nación sobre otra. El Día del Trabajo. o muerto, sin secta, raza o nación ".

El Día del Trabajo, el primer lunes de septiembre, es una creación del movimiento sindical y está dedicado a los logros sociales y económicos de los trabajadores estadounidenses. Constituye un tributo nacional anual a las contribuciones que los trabajadores han hecho a la fuerza, la prosperidad y el bienestar de nuestro país.

Más de 100 años después de la primera celebración del Día del Trabajo, todavía existen dudas sobre quién propuso por primera vez el feriado para los trabajadores.

Algunos registros muestran que Peter J. McGuire, secretario general de la Hermandad de Carpinteros y Carpinteros y cofundador de la Federación Estadounidense del Trabajo, fue el primero en sugerir un día para honrar a quienes "por naturaleza ruda han excavado y esculpido toda la grandeza que Mirad."

Pero el lugar de Peter McGuire en la historia del Día del Trabajo no ha sido cuestionado. Muchos creen que Matthew Maguire, un maquinista, no Peter McGuire, fundó la festividad. Investigaciones recientes parecen respaldar la afirmación de que Matthew Maguire, más tarde secretario del Local 344 de la Asociación Internacional de Maquinistas en Paterson, Nueva Jersey, propuso el feriado en 1882 mientras se desempeñaba como secretario de la Central Labor Union en Nueva York. Lo que está claro es que el Sindicato Central de Trabajadores adoptó una propuesta del Día del Trabajo y nombró un comité para planificar una demostración y un picnic.

El primer feriado del Día del Trabajo se celebró el martes 5 de septiembre de 1882 en la ciudad de Nueva York, de acuerdo con los planes del Sindicato Central de Trabajadores. El Sindicato Central de Trabajadores celebró su segundo día festivo del Día del Trabajo solo un año después, el 5 de septiembre de 1883.

En 1884, el primer lunes de septiembre se seleccionó como feriado, como se propuso originalmente, y la Central Labor Union instó a organizaciones similares en otras ciudades a seguir el ejemplo de Nueva York y celebrar una "fiesta de los trabajadores" en esa fecha. La idea se difundió con el crecimiento de las organizaciones laborales, y en 1885 se celebró el Día del Trabajo en muchos centros industriales del país.

A lo largo de los años, la nación dio cada vez más énfasis al Día del Trabajo. El primer reconocimiento gubernamental llegó a través de ordenanzas municipales aprobadas durante 1885 y 1886. A partir de ellas se desarrolló el movimiento para asegurar la legislación estatal. El primer proyecto de ley estatal se introdujo en la legislatura de Nueva York, pero el primero en convertirse en ley fue aprobado por Oregon el 21 de febrero de 1887. Durante el año, cuatro estados más (Colorado, Massachusetts, Nueva Jersey y Nueva York) crearon el Día del Trabajo. feriado por promulgación legislativa. A finales de la década, Connecticut, Nebraska y Pensilvania habían seguido su ejemplo. Para 1894, otros 23 estados habían adoptado el feriado en honor a los trabajadores, y el 28 de junio de ese año, el Congreso aprobó una ley que convertía el primer lunes de septiembre de cada año en feriado legal en el Distrito de Columbia y los territorios.

La forma que debe tomar la observancia y celebración del Día del Trabajo fue delineada en la primera propuesta de la festividad - un desfile callejero para exhibir al público "la fuerza y ​​el espíritu de cuerpo de las organizaciones gremiales y laborales" de la comunidad, seguido de un festival para el esparcimiento y diversión de los trabajadores y sus familias. Este se convirtió en el patrón para las celebraciones del Día del Trabajo. Más tarde se introdujeron discursos de hombres y mujeres prominentes, ya que se puso más énfasis en la importancia económica y cívica de la festividad. Aún más tarde, por una resolución de la convención de la Federación Estadounidense del Trabajo de 1909, el domingo anterior al Día del Trabajo se adoptó como Domingo del Trabajo y se dedicó a los aspectos espirituales y educativos del movimiento sindical.

El carácter de la celebración del Día del Trabajo ha sufrido un cambio en los últimos años, especialmente en los grandes centros industriales donde las exhibiciones masivas y los grandes desfiles han demostrado ser un problema. Este cambio, sin embargo, es más un cambio en el énfasis y el medio de expresión. Los discursos del Día del Trabajo de los principales dirigentes sindicales, industriales, educadores, clérigos y funcionarios gubernamentales reciben una amplia cobertura en los periódicos, la radio y la televisión.

La fuerza vital del trabajo se sumó materialmente al más alto nivel de vida y a la mayor producción que el mundo haya conocido y nos ha acercado a la realización de nuestros ideales tradicionales de democracia económica y política. Por lo tanto, es apropiado que la nación rinda homenaje en el Día del Trabajo al creador de gran parte de la fuerza, la libertad y el liderazgo de la nación: el trabajador estadounidense.


¿Quién fue el verdadero 'día del padre del trabajo'? La respuesta es complicada

Las amplias raíces del Día L abor & # 8217 en el movimiento laborista son claras: el presidente Grover Cleveland firmó una legislación el 28 de junio de 1894, designando el Día del Trabajo como un feriado nacional en los EE. UU. Como una oferta de paz después de una huelga mortal de los trabajadores ferroviarios # 8217.

Pero exactamente quién debería contar como el & # 8220 fundador & # 8221 del Día del Trabajo, que se celebra el primer lunes de septiembre, ha sido objeto de debate desde la década de 1890.

Los dos hombres que reciben más crédito son Peter J. McGuire y Matthew Maguire, quienes no solo tienen nombres que suenan similares, sino que también eran sindicalistas activos de ascendencia irlandesa que vivían en Nueva Jersey e hicieron campaña por una jornada laboral de ocho horas. A McGuire se le atribuye a menudo el mérito de haber ideado la idea del Día del Trabajo y delinear su propósito, mientras que a Maguire (cuyo nombre de pila a veces aparece escrito como & # 8220Mathew & # 8221) a menudo se le atribuye el mérito de ejecutar la idea.

El primer Desfile del Día del Trabajo conocido se llevó a cabo en la ciudad de Nueva York el 5 de septiembre de 1882 y más de una década antes de que el Día del Trabajo se convirtiera en un feriado nacional y fue organizado por el Sindicato Central de Trabajadores y atrajo entre 10,000 y 25,000 asistentes. Incluso ese evento tuvo los toques de McGuire y Maguire. La AFL-CIO dice que fue Peter McGuire quien presentó una resolución en una reunión del Sindicato Central de Trabajadores a principios de ese año pidiendo un desfile callejero de trabajadores el primer lunes de septiembre, pero según la Sociedad Histórica de Nueva Jersey fue Matthew Maguire & mdashsecretario y uno de los líderes del Sindicato Central de Trabajadores y mdash, quienes enviaron anuncios del desfile e invitaciones a los asistentes, y viajaron en el carruaje que encabezaba el desfile.

En un área, al menos, los dos hombres diferían. Si bien se dice que Maguire no ha hablado a menudo de su posición en la historia del Día del Trabajo, McGuire afirmó su papel claramente en el artículo de 1897 & # 8220 Labour Day & mdashIts Birth and Significance & # 8221 en el Federacionista estadounidense. En el artículo, escribió que en una reunión del Sindicato Central de Trabajadores el 8 de mayo de 1882, & # 8220urgió & # 8221 el & # 8220 apartando un día del año & # 8221 para un & # 8220 Día del Trabajo & # 8221. La festividad se celebraría con un gran desfile callejero para mostrar la fuerza y ​​la espíritu de corps de las organizaciones comerciales y laborales, & # 8221 seguido de un picnic de celebración. El Día del Trabajo, escribió, sería un momento para & # 8220 honrar a los trabajadores de la tierra y rendir homenaje a aquellos que, por naturaleza ruda, han excavado y esculpido todo el confort y la grandeza que contemplamos. & # 8221

Pero dado que McGuire escribió su relato 15 años después del primer desfile del Día del Trabajo, algunos expertos sugieren que puede haber otros factores en juego y un factor en particular: en los años intermedios, Matthew Maguire se había postulado para vicepresidente.

& # 8220 Debido a que la AFL era muy apolítica, el hecho de que Mathew Maguire tuviera el descaro de postularse como candidato a la vicepresidencia en la boleta del Partido Laborista Nacional Socialista en 1896 borró sus posibilidades de reconocimiento como el padre del Día del Trabajo, & # 8221 escribió Ted Watts en el folleto El primer desfile del Día del Trabajo, sugiriendo que Maguire se dejó deliberadamente fuera de la narrativa porque el sindicato había decidido que la política de McGuire estaba más en línea con la imagen que querían proyectar.

De hecho, aunque McGuire tenía puntos de vista similares & # 8220 radicales & # 8221 cuando era joven, los había & # 8220 modificados & # 8221 a medida que envejecía, ganando la reputación de ser & # 8220 un miembro importante del establecimiento sindical & # 8221 Departamento de EE. UU. del historiador laborista Jonathan Grossman escribió en 2001. Además, un 4 de septiembre de 1967, Llamada mañanera El artículo informó que el Partido Socialista del Trabajo se oponía al Día del Trabajo en general, creyendo que le restaba mérito al Primero de Mayo, que consideraba el feriado superior de los trabajadores & # 8217.

Dicho esto, Maguire también tenía sus defensores. La edición del 6 de septiembre de 1891 del periódico socialista La gente informó que & # 8220 el primer gran desfile del Día del Trabajo & # 8230 fue organizado por el Sindicato Central de Trabajadores a través de la instrumentalidad de su primer secretario, Matthew Maguire. & # 8221 Investigadores de MyHeritage, que recientemente investigaron la cuestión del Día del Trabajo & # 8217s, desenterraron un Paterson Noticias artículo del 10 de julio de 1896 & mdasha un año antes de la cuenta de McGuire & # 8217 & mdash informando que & # 8220Maguire afirma ser el autor del Día del Trabajo & # 8221 y, & # 8220, fue él quien emitió por primera vez una proclamación como secretario del Sindicato Central de Trabajadores para un festival laboral. & # 8221 En 1897, William McCabe, el Gran Mariscal del primer desfile del Día del Trabajo, recordó que Maguire había sugerido el desfile. Libros sobre la historia de las fiestas y las costumbres populares, como el libro de 1898 Curiosidades de las costumbres populares y el libro de 1912 El dayes y hechos, también han acreditado a Maguire la ejecución del primer Día del Trabajo y la coordinación con varios grupos laborales. Y MyHeritage también mostró a TIME un documento mecanografiado del cementerio del Santo Sepulcro, que indica que Maguire fue enterrado el 1 de enero de 1917, a la edad de 65 años, e incluye el comentario escrito a mano, & # 8220 Este hombre fundó el Día del Trabajo. & # 8221

Quizás ningún momento ilustra tan bien las tensiones entre los dos bandos como lo que sucedió cuando el bolígrafo que el presidente Cleveland usó para firmar la legislación que convierte el Día del Trabajo en un feriado nacional fue entregado al jefe de la AFL, Samuel Gompers, quien era amigo de McGuire. Un editorial del 2 de julio de 1894 titulado & ldquoHonor to Who Honor is due & rdquo en el periódico de Paterson, N.J. Llamada mañanera informó que los representantes sindicales locales creían que Matthew Maguire, para entonces un concejal en la ciudad, merecía la pluma en su lugar, por ser & # 8221 el autor indiscutible del Día del Trabajo como fiesta & # 8221. enfrentarse a lo largo de la primera mitad del siglo XX.

En la década de 1950, parecía que una historia pudo haber prevalecido. En agosto de 1952, se levantó un monumento a Peter J. McGuire en Pennsauken, Nueva Jersey.Cuatro años más tarde, el presidente Dwight D. Eisenhower invitó a los descendientes de McGuire & # 8217 a la Casa Blanca para la presentación de un sello postal estadounidense con temática laboral.

Pero a lo largo de los años, las preguntas sobre los detalles en ambos relatos solo han aumentado la confusión.

Grossman, el historiador del Departamento de Trabajo, ha escrito que TV Powderly, Gran Maestro Trabajador de los Caballeros del Trabajo, afirmó que Peter McGuire & # 8220 supuestamente admitió que su nombre podría haberse mezclado con el de Matthew Maguire & # 8221 A finales de la década de 1960 , Maguire & # 8217s nieta Doris Atherton le dio el Paterson Llamada mañanera su copia del obituario de Maguire & # 8217s 1917 que decía, & # 8220 aunque no se conoce en general, el fallecido fue en realidad el creador de la fiesta nacional conocida como & # 8216Labor Day. & # 8221 Ella afirmó que su padre le dijo que Peter McGuire estuvo presente en la firma del proyecto de ley, y cuando el presidente Cleveland lo felicitó, fue solo porque confundió a los dos hombres, ella también afirmó que Cleveland le envió a su abuelo & # 8220 una carta de disculpa, & # 8221 desde que perdió & # 8220, diciéndole que merecía crédito por la idea del Día del Trabajo. & # 8221

Además, alrededor del Día del Trabajo de 1968, el Paterson Llamada mañanera argumentó que la reunión del 8 de mayo de 1882 en la que McGuire supuestamente convocó a un desfile nunca ocurrió en primer lugar y que si hubiera ocurrido algún otro día, no habría sido el lugar de la primera mención de un desfile del Día del Trabajo. . Según una investigación realizada para el artículo por George Pearlman, miembro de un sindicato de maquinistas del que Maguire había formado parte, TV Powderly escribió en 1893 que los Caballeros del Trabajo de Nueva York (un grupo del que sólo Maguire formaba parte) habían actuado en silencio. discutiendo la idea de unas vacaciones laborales incluso antes de 1882.

La frecuente falta de ortografía de Matthew Maguire como Matthew McGuire, y el continuo error ortográfico del nombre de Maguire en cuentas y directorios posteriores, llevó a la familia y seguidores de Maguire a creer que Maguire había estado confundido con McGuire todo el tiempo.

El congresista de Nueva Jersey Charles S. Joelson presentó el Llamada mañanera informando al expediente del Congreso el 9 de septiembre de 1968, declarando que & # 8220 indica de manera concluyente & # 8221 que Maguire es & # 8220 el verdadero creador del Día del Trabajo & # 8221. Ese mismo año, el Secretario de Trabajo de los Estados Unidos, Willard Wirtz, declaró que & # 8220 en lo que respecta al Departamento de Trabajo & # 8221 el & # 8220 Día del Padre del Trabajo & # 8221 era Matthew Maguire. Y en 1972, los descendientes de Maguire fundaron la Asociación Matthew Maguire para continuar promoviendo la idea de que Maguire fundó el Día del Trabajo en los años venideros, un 2 de septiembre de 1973, en el condado de Bergen. Registro muestra un artículo de periódico, encontrado por MyHeritage.

Sin embargo, esa investigación no ha aplastado el entusiasmo de los partidarios de McGuire. El monumento a McGuire se acaba de agregar al Registro Nacional de Lugares Históricos en 2019, y se presentó un proyecto de ley en el Congreso para convertirlo en un hito histórico. A lo largo de los años, los sindicalistas han hecho peregrinaciones a la tumba de McGuire en Pennsauken, Nueva Jersey, que también lo describe como el & # 8220 padre del Día del Trabajo & # 8221.

Todos estos años después, es posible que la pregunta nunca se resuelva con seguridad y, en opinión de algunos impulsores laborales, eso está perfectamente bien.

& # 8220De los registros disponibles es imposible determinar si Peter J. McGuire o Matthew Maguire, o algún otro líder sindical fue el espíritu conmovedor & # 8221, escribió Grossman. Pero ambos pueden reclamar algo de crédito por el éxito del Día del Trabajo. Después de todo, mientras que el desfile de la ciudad de Nueva York fue & # 8220 un éxito, & # 8221 & # 8217t no convirtió el Día del Trabajo en una importante fiesta estadounidense por sí sola.

& # 8220Labor Day es la creación del movimiento sindical, con la cooperación del gobierno local, estatal y federal & # 8221 Grossman. & # 8220Como muchas ideas e instituciones, se creó porque había llegado su momento. Debido a que el Día del Trabajo satisfizo las necesidades de la época, muchos hombres participaron en su desarrollo. & # 8221


Una historia de progreso lento e incremental

Se pensó que la festividad del Día del Trabajo era un gesto conciliador con los trabajadores y se convirtió en la alternativa menos radical al Día Internacional de los Trabajadores. En los años siguientes, los dueños de las empresas comenzaron a aceptar las demandas de los trabajadores de un mejor trato. En 1914, Henry Ford duplicó los salarios a $ 5. Cuando sus ganancias se duplicaron en dos años, los rivales se dieron cuenta de que podría estar en algo. En 1926 redujo las horas de trabajo de los trabajadores de nueve a ocho.

Durante el New Deal, la Ley de Normas Laborales Justas de 1938 limitó el trabajo infantil, estableció un salario mínimo y ordenó una semana laboral más corta, con pago de horas extra para turnos más largos. En la década de 1940, la semana laboral promedio se había reducido a cinco días de ocho horas. Hoy, en una reversión del antiguo sistema, las horas de trabajo son más cortas para los trabajadores menos calificados, mientras que los trabajadores de cuello blanco dedican semanas más largas.


Lecciones del primer Día del Trabajo en Estados Unidos y el aumento de mujeres que viven solas

En la primera celebración del Día del Trabajo en la historia de Estados Unidos, unos 12.000 comerciantes desfilaron por las calles de la ciudad de Nueva York. Los fabricantes de cigarros, herreros y albañiles (todos hombres) portaban pancartas de seda que pedían una jornada laboral de ocho horas, el fin del trabajo infantil y la abolición de las vergonzosas viviendas de Nueva York. Después de años de lucha, salieron victoriosos.

Me acordé del desfile del Día del Trabajo de 1882 cuando la Oficina del Censo de los Estados Unidos publicó la semana pasada datos sobre la composición actual de las familias estadounidenses. Más allá del hecho obvio de que las mujeres hoy constituyen aproximadamente la mitad de la fuerza laboral de los Estados Unidos, los cambios en la familia estadounidense han sido dramáticos. Mis dos grandes conclusiones del informe son que más adultos (especialmente mujeres) viven solos que nunca y que la recesión económica ha tenido un efecto devastador en las mujeres solteras de Estados Unidos.

Vivir solo, la nueva normalidad
En 1970, sólo el 17 por ciento de los hogares estadounidenses tenían hombres y mujeres "solteros" que se las arreglaban sin cónyuges, hijos, padres o compañeros de habitación no relacionados. Hoy en día, más de una cuarta parte de todos los hogares cumplen con esta definición. Las mujeres que viven solas hoy en día representan el 15 por ciento de todos los hogares estadounidenses, en comparación con solo el 5,6 por ciento en 1970 (me imagino lo pequeño que habría sido ese número en 1882). los niños menores de 18 años se redujeron a la mitad del 40 por ciento en 1970 a solo el 20 por ciento en la actualidad. "Vivir solo se ha vuelto más común a medida que el número creciente de hogares unipersonales compensa el número cada vez menor de hogares casados ​​con hijos", informó la Oficina del Censo. "El aumento de las personas que viven solas y la disminución de las familias casadas reflejan un aumento de la edad en el primer matrimonio de hombres y mujeres".

Este fenómeno de vivir solo no sorprende al Voter Participation Center, el grupo hermano de Women's Voices. Fondo de Acción de Voto de Mujeres. Durante la última década, hemos estado rastreando la creciente importancia política y demográfica de las mujeres solteras (nunca casadas, separadas, divorciadas o viudas). A pesar de todo lo que se habla de la brecha de género en la política estadounidense, la verdad es que la brecha matrimonial es aún más profundo. En 2012, las mujeres solteras apoyaron al presidente Obama sobre Mitt Romney en 36 puntos porcentuales, un margen enorme que ayudó a contener otras pérdidas. Aunque Obama perdió los votos de las mujeres casadas por 7 puntos en 2012, lo compensó con su abrumador apoyo entre las mujeres solteras. El punto es que, a medida que las filas de mujeres solteras y madres solteras aumentan y continúan cambiando nuestra definición de la "familia estadounidense típica", debemos prestar atención a sus problemas y respetar su creciente influencia política.

Madres solteras devastadas por la recesión
La Oficina del Censo también dejó en claro que las mujeres solteras y sus hijos fueron los más afectados por los efectos de la recesión económica. Aunque el nueve por ciento de las familias casadas vivían por debajo del umbral de la pobreza y recibían cupones de alimentos en 2012, la proporción entre los hogares de madres solteras era cuatro veces mayor. Un deprimente 38,8 por ciento de todas las madres solteras viven actualmente en la pobreza y reciben cupones de alimentos proporcionados por el gobierno para sobrevivir, según muestran los datos, y un tercio de todas las madres estadounidenses solteras están desempleadas.

Aunque la recesión terminó oficialmente en 2009, los salarios permanecen estancados, la desigualdad de ingresos está aumentando y las mujeres solteras continúan sufriendo. De 2007 a 2012, el número de madres solteras que recibieron cupones de alimentos aumentó del 28 por ciento al 39 por ciento. La pobreza es ahora desenfrenada para los hijos de familias monoparentales. Casi la mitad de los 17,9 millones de niños estadounidenses que viven solo con su madre ahora viven en la pobreza, lo que proporciona una razón convincente para aumentar el salario mínimo para que las madres solteras puedan llegar a fin de mes para sus familias.

Mejorando la vida de los trabajadores estadounidenses vulnerables en la actualidad
Al celebrar el Día del Trabajo hoy, debemos reflexionar sobre lo lejos que hemos llegado como nación desde 1882. Y, sin embargo, lo lejos que debemos llegar para seguir mejorando las vidas de los trabajadores estadounidenses vulnerables. Eso es particularmente cierto en el caso de nuestra creciente fuerza laboral de madres solteras, que apenas logran arreglárselas.

Page Gardner es presidente y fundador del Centro de Participación de Votantes. Siga a VPC en Twitter @Voter Center.


Sociedad histórica de Wilton

El 5 de septiembre de 1882, unos 10.000 trabajadores se reunieron en la ciudad de Nueva York para participar en el primer desfile del Día del Trabajo en Estados Unidos. Después de marchar desde el Ayuntamiento, pasar los puestos de revisión en Union Square, y luego hacia la parte alta de la calle 42, los trabajadores y sus familias se reunieron en Wendel & # 8217s Elm Park para un picnic, un concierto y discursos. Esta primera celebración del Día del Trabajo fue organizada y ejecutada con entusiasmo por el Sindicato Central de Trabajadores de Nueva York, un grupo paraguas compuesto por representantes de muchos sindicatos locales.

Las celebraciones del Día del Trabajo en Nueva York y # 8217 inspiraron eventos similares en todo el país. En 1894, el Congreso aprobó una legislación que convertía el Día del Trabajo en un feriado nacional.

Banner de jornada de ocho horas, Melbourne, 1856

El movimiento del Día de las Ocho Horas es parte de la historia temprana de la celebración del Día del Trabajo en muchas naciones y culturas.

Hoy en día, el Día del Trabajo se asocia menos a actividades sindicales y marchas de protesta y más al ocio.

Para muchos, las vacaciones son un momento para picnics familiares, eventos deportivos y el último hurra del verano.


La historia del Día del Trabajo

El Día del Trabajo, el primer lunes de septiembre, es una creación del movimiento laboral y está dedicado a los logros sociales y económicos de los trabajadores estadounidenses. Constituye un tributo nacional anual a las contribuciones que los trabajadores han hecho a la fuerza, la prosperidad y el bienestar de nuestro país.

Más de 100 años después de la primera celebración del Día del Trabajo, todavía existen dudas sobre quién propuso por primera vez el feriado para los trabajadores.

Algunos registros muestran que Peter J. McGuire, secretario general de la Hermandad de Carpinteros y Carpinteros y cofundador de la Federación Estadounidense del Trabajo, fue el primero en sugerir un día para honrar a aquellos "que por naturaleza grosera han excavado y esculpido toda la grandeza que Mirad."

Pero el lugar de Peter McGuire en la historia del Día del Trabajo no ha sido cuestionado. Muchos creen que Matthew Maguire, un maquinista, no Peter McGuire, fundó la festividad. Investigaciones recientes parecen respaldar la afirmación de que Matthew Maguire, más tarde secretario del Local 344 de la Asociación Internacional de Maquinistas en Paterson, Nueva Jersey, propuso el feriado en 1882 mientras se desempeñaba como secretario de la Central Labor Union en Nueva York. Lo que está claro es que el Sindicato Central de Trabajadores adoptó una propuesta del Día del Trabajo y nombró un comité para planificar una demostración y un picnic.

El primer feriado del Día del Trabajo se celebró el martes 5 de septiembre de 1882 en la ciudad de Nueva York, de acuerdo con los planes del Sindicato Central de Trabajadores. El Sindicato Central de Trabajadores celebró su segundo día festivo del Día del Trabajo solo un año después, el 5 de septiembre de 1883.

En 1884, el primer lunes de septiembre se eligió como feriado, como se propuso originalmente, y la Central Labor Union instó a organizaciones similares en otras ciudades a seguir el ejemplo de Nueva York y celebrar una "fiesta de los trabajadores" en esa fecha. La idea se difundió con el crecimiento de las organizaciones laborales, y en 1885 se celebró el Día del Trabajo en muchos centros industriales del país.

A lo largo de los años, la nación dio cada vez más énfasis al Día del Trabajo. El primer reconocimiento gubernamental llegó a través de ordenanzas municipales aprobadas durante 1885 y 1886. A partir de ellas se desarrolló el movimiento para asegurar la legislación estatal. El primer proyecto de ley estatal se introdujo en la legislatura de Nueva York, pero el primero en convertirse en ley fue aprobado por Oregón el 21 de febrero de 1887. Durante el año, cuatro estados más, Colorado, Massachusetts, Nueva Jersey y Nueva York, crearon el Día del Trabajo. feriado por promulgación legislativa. A finales de la década, Connecticut, Nebraska y Pensilvania habían seguido su ejemplo. Para 1894, otros 23 estados habían adoptado el feriado en honor a los trabajadores, y el 28 de junio de ese año, el Congreso aprobó una ley que convertía el primer lunes de septiembre de cada año en feriado legal en el Distrito de Columbia y los territorios.

La forma que debe tomar la observancia y celebración del Día del Trabajo fue delineada en la primera propuesta de la festividad - un desfile callejero para exhibir al público "la fuerza y ​​el espíritu de cuerpo de las organizaciones gremiales y laborales" de la comunidad, seguido de un festival para el esparcimiento y diversión de los trabajadores y sus familias. Este se convirtió en el patrón para las celebraciones del Día del Trabajo. Más tarde se introdujeron discursos de hombres y mujeres destacados, ya que se puso más énfasis en la importancia económica y cívica de la festividad. Aún más tarde, por una resolución de la convención de la Federación Estadounidense del Trabajo de 1909, el domingo anterior al Día del Trabajo se adoptó como Domingo del Trabajo y se dedicó a los aspectos espirituales y educativos del movimiento sindical.

El carácter de la celebración del Día del Trabajo ha sufrido un cambio en los últimos años, especialmente en los grandes centros industriales donde las exhibiciones masivas y los grandes desfiles han demostrado ser un problema. Este cambio, sin embargo, es más un cambio en el énfasis y el medio de expresión. Los discursos del Día del Trabajo de los principales dirigentes sindicales, industriales, educadores, clérigos y funcionarios gubernamentales reciben una amplia cobertura en los periódicos, la radio y la televisión.

La fuerza vital del trabajo se sumó materialmente al más alto nivel de vida y a la mayor producción que el mundo haya conocido y nos ha acercado a la realización de nuestros ideales tradicionales de democracia económica y política. Por lo tanto, es apropiado que la nación rinda homenaje en el Día del Trabajo al creador de gran parte de la fuerza, la libertad y el liderazgo de la nación: el trabajador estadounidense.


Convertirse en una fiesta nacional

Se necesitaría otro enfrentamiento en el Medio Oeste de Estados Unidos para hacer del Día del Trabajo un feriado federal. El 11 de mayo de 1894, los trabajadores de Pullman Palace Car Company, un fabricante de vagones de ferrocarril cerca de Chicago, se declararon en huelga para protestar por sus bajos salarios y sus jornadas laborales de 16 horas. El 22 de junio, miembros de la poderosa Unión Ferroviaria Estadounidense (ARU) se unieron a su lucha al negarse a trasladar los vagones de Pullman de un tren a otro, lo que paralizó el tráfico ferroviario en todo el país. (Aquí está la historia del puño levantado, un símbolo global de la lucha contra la opresión.)

En Washington, D.C., los políticos buscaron aplacar al movimiento sindical. En ese momento, la legislación federal para designar el Día del Trabajo como feriado público había estado languideciendo en el Congreso durante 10 meses después de que el senador estadounidense James Kyle, un populista de Dakota del Sur, la introdujera en agosto de 1893. Para apaciguar a los huelguistas y sus partidarios, el Senado rápidamente aprobó el proyecto de ley el 22 de junio, el mismo día en que la ARU se unió a la huelga de Pullman. El proyecto de ley fue aprobado por la Cámara cuatro días después y el presidente Cleveland lo convirtió en ley el 28 de junio de 1894.

Aunque la festividad se describe a menudo como un gesto conciliador en un momento de crisis, Cleveland no fue un aliado de los huelguistas de Pullman. El 3 de julio, pocos días después de firmar el proyecto de ley, ordenó a las tropas federales a Chicago que pusieran fin al boicot. Los huelguistas furiosos comenzaron a amotinarse y, el 7 de julio, los guardias nacionales dispararon contra una turba y mataron a unas 30 personas.


Cronología de la historia laboral de EE. UU.

Aquí hay una línea de tiempo algo truncada de la historia laboral de los Estados Unidos que escribí para una exhibición en Hull House en Chicago. Carece de contexto social y político, pero destaca algunos de los eventos más importantes.

1866: Fundación del Sindicato Nacional de Trabajadores
La NLU es la primera federación laboral nacional en los Estados Unidos, dedicada en gran parte a luchar por la jornada de ocho horas. Este objetivo no se logra a nivel nacional, aunque en 1868 el Congreso establece la jornada de ocho horas para los empleados del gobierno (una ley que no se aplica de manera consistente). La organización se desmorona durante la depresión de la década de 1870.

1869: fundación de los Caballeros del Trabajo
Esta organización a nivel nacional crece en la década de 1870 a medida que la NLU se desvanece en 1886, a raíz de importantes victorias en huelgas contra las compañías ferroviarias, tiene 800.000 miembros. Su objetivo a largo plazo es lograr una comunidad laboral cooperativa en los Estados Unidos, en la que el sistema salarial sería abolido y los trabajadores controlarían su propio trabajo. Más inmediatamente, lucha por la jornada de ocho horas, salarios más altos, derechos económicos de las mujeres, igualdad racial, leyes contra el trabajo infantil y el sindicalismo industrial (según el cual todos los trabajadores de la misma industria están organizados en un sindicato en lugar de estar separados por habilidades -nivel y ocupaciones, como en el sindicalismo artesanal). También facilita el establecimiento de cientos de cooperativas de trabajadores en todo el país.

Verano de 1877: la Gran Huelga de Ferrocarriles, también conocida como la Gran Agitación
En respuesta a los recortes salariales, la depresión, el desempleo y el trato salvaje por parte de los capitalistas, las huelgas espontáneas se extendieron a lo largo de las líneas ferroviarias desde Virginia Occidental hasta las ciudades de Maryland, Pensilvania, Illinois, Misuri y otros estados. Para cuando la colosal huelga es aplastada por las milicias estatales, las fuerzas policiales y las tropas federales, después de 45 días de feroz resistencia de los trabajadores, cien personas han muerto y 100.000 trabajadores se han declarado en huelga. A pesar de su derrota en 1877 por las fuerzas combinadas del poder privado y el gobierno, el movimiento obrero continúa creciendo rápidamente en la década de 1880.

4 de mayo de 1886: atentado de Haymarket en Chicago
En una manifestación en apoyo al movimiento nacional por una jornada de ocho horas, un movimiento que ha inspirado a medio millón de trabajadores a ir a la huelga el 1 de mayo de 1886, una persona no identificada lanza una bomba a la multitud que mata a siete policías y varios civiles. En un juicio posterior muy criticado por su falta de objetividad, ocho anarquistas son condenados por conspiración (aunque no por arrojar la bomba), siete de los cuales son condenados a muerte. El bombardeo desencadena una ofensiva nacional contra el movimiento obrero militante, lo que supone un tremendo golpe para los Caballeros del Trabajo y las esperanzas revolucionarias que simbolizaba.

Diciembre de 1886: formación de la Federación Estadounidense del Trabajo
La AFL se fundó como una alternativa sindical a los Caballeros del Trabajo y, en consecuencia, adopta un enfoque relativamente conservador del activismo laboral. It eschews “social movement unionism” and opposition to capitalism as such, focusing instead on bread-and-butter issues like wages and other incremental demands that can be won through collective bargaining. As the Knights of Labor collapses, the AFL slowly grows to encompass millions of (mostly skilled) workers.

July 2, 1890: Passage of the Sherman Anti-Trust Act
This law is intended to prohibit business activities that interfere with free competition. In one of history’s many ironies, though, it is frequently used to justify injunctions against union activities, such as strikes, that are said to interfere with competition.

Summer, 1892: Homestead strike
In an attempt to destroy the Amalgamated Association of Iron and Steel Workers (AA), the powerful union of skilled workers at the Carnegie steel plant in Homestead, Pennsylvania, Henry Clay Frick locks them out of the plant. Other workers in the plant and town then go on strike in solidarity with their fellows. The conflict escalates as Frick tries to break the strike with the help of 300 Pinkerton “detectives”—effectively a private army—but a bloody battle ensues between them and the townspeople of Homestead. The strike is finally defeated after the governor dispatches a militia against the workers, with the further result that the AA’s power in the industry is broken. For the next forty-five years, the steel industry will remain essentially non-union.

Summer, 1894: Pullman strike
Factory employees of the Pullman Company in Chicago go on strike to protest their low wages and abysmal treatment by George Pullman. In solidarity, Eugene Debs and his American Railway Union declare a boycott of all trains carrying Pullman cars at its peak, the boycott involves 250,000 workers. President Grover Cleveland sends troops to Chicago to get the trains moving again, which infuriates the strikers, who react with violence. At length the army is able to subdue the workers (at the cost of many lives) and end the strike, which results in the dissolution of the American Railway Union and the arrest of its leaders for violating a federal injunction against the strike.

1905: the Industrial Workers of the World is formed
Despite its many defeats, the militant wing of the labor movement remains unbowed. It forms the IWW as a radical, anarcho-syndicalist alternative to the more conservative AFL, and organizes workers along class lines rather than occupational lines. It is the only union at the time to welcome all people into its ranks, including immigrants, women, and African-Americans. Before it loses influence during the waves of government repression that follow World War I, it plays a major role in campaigns for free speech and in some of the era’s most important industrial conflicts.

1909: Shirtwaist strike in New York
Workers in the garment industry, which employs primarily young women, vote for a general strike against low pay, long hours, awful working conditions, and discrimination for union activity. Led mostly by rank-and-file women, the strike of almost thirty thousand lasts eleven weeks. Finally employers give in to most of the workers’ demands, including a shorter week, no discrimination against union loyalists, and negotiation of wages with employees. The groundwork for industrial unionism is laid in the garment industry as the International Ladies Garment Workers Union gains thousands of members, proving to conservative AFL leaders that a multi-ethnic, immigrant, female workforce is worth organizing.

March 25, 1911: Triangle Shirtwaist factory fire in New York City
Locked inside the factory by its owners, 146 garment workers (mostly young women) die during the fire, many by jumping to their deaths from the ninth and tenth floors. While the factory’s owners are not convicted of any crime, the incident leads to new safety regulations and a modernization of New York’s labor laws.

January–March, 1912: Textile strike in Lawrence, Massachusetts
More than twenty thousand workers, again primarily women and girls, walk out of the mills in response to a pay cut. The IWW takes over leadership of the strike and establishes several innovative practices, such as sending strikers’ children to sympathizers in other states who will temporarily care for them. The police beat mothers, children, and pregnant women, which so inflames national sentiment that Congress holds investigative hearings that reveal the terrible conditions at the Lawrence mills. Eventually the company agrees to nearly all the workers’ demands, thus furthering the unionization of the garment industry.

April 20, 1914: Ludlow massacre
This event is the climax of the deadliest strike in U.S. history, called by the United Mine Workers in 1913 to protest horrific conditions at John D. Rockefeller’s mines in Colorado. For months, company-instigated violence failed to break the will of the strikers and their families. On April 20, the National Guard and local militiamen attack the strikers’ tent colony with machine guns (killing several people), then set fire to the tents as workers and their families flee. Eleven children and two women suffocate and burn to death under one of the tents. Ultimately the strike is lost, but the government commission that investigates the massacre provides support for many union demands, such as the eight-hour day and abolition of child labor.

1916: Congress passes the Adamson Act
This law establishes the eight-hour day for railroad workers, with additional pay for overtime work. It is the first federal law to regulate hours of work in private companies.

1919: Postwar strike wave
Following World War I, four million workers go on strike for higher wages and better working conditions. The response by business and government is the “Red Scare,” or demonization of strikers as Communists. The violent repression of the strikes presages a decade of terrible setbacks for labor, which end only with the upsurge of popular protest in the Great Depression.

1932: Norris-La Guardia Act is passed
This law bans “yellow-dog contracts,” which stipulate that an employee cannot join a union during the course of his employment, and forbids federal courts from issuing injunctions against nonviolent labor disputes such as strikes. It is a great victory for organized labor, anticipating the more comprehensive Wagner Act of 1935.

April–June, 1934: Toledo Auto-Lite strike
Led by the small American Workers Party, and with the decisive help of class-conscious unemployed workers, employees of an auto parts plant in Toledo, Ohio walk off the job to achieve union recognition, improved working conditions, and a wage increase. The strike lasts almost two months and survives a five-day battle between workers and thousands of police and National Guard troops (a battle in which hundreds are injured and several killed). Under the threat of a general strike, Auto-Lite finally agrees to nearly all the union’s demands. This victory leads to the rapid unionization of other workplaces in Toledo.

May–August, 1934: Minneapolis Teamsters strike
Local 574 of the International Brotherhood of Teamsters strikes for union recognition and its right to speak for all of its members. The city’s commerce virtually shuts down as trucking operations come to a halt. Serving, as usual, as the business community’s enforcers, the police violently but fruitlessly attempt to break the strike. After weeks of virtual civil war, employers finally give in to the union’s demands—a victory that sets the Teamsters up to eventually become a major national union.

May–July, 1934: West Coast waterfront strike
First longshoremen, then sailors and other maritime workers, in every port on the West Coast go on strike for union recognition, a coast-wide contract, and a union-controlled hiring hall. After a brutal police action a couple months into the strike, dozens of unions in San Francisco vote for a general strike, which lasts four days. The dispute finally goes to arbitration, which hands the maritime workers several victories: for example, the International Longshoremen’s Association gains substantial control over hiring on the docks, employees’ wages increase, and shift hours are reduced.

September, 1934: Textile workers strike
Under the leadership of the United Textile Workers, 400,000 workers from New England to the South go on strike for a thirty-hour week, a minimum wage, union recognition, and better working conditions. “Flying squadrons” travel from plant to plant, calling workers out. In response, employers call on local and state authorities, who send the police and National Guard to wage near-war on the strikers (especially in the South). At length the UTW calls off the strike, which ends in total failure. For the rest of the century the South remains largely un-unionized, despite CIO efforts to organize it.

July, 1935: Franklin Roosevelt signs the National Labor Relations Act into law
One of the U.S. labor movement’s greatest victories, the NLRA (otherwise known as the Wagner Act) guarantees the right of private-sector employees to organize into unions and bargain collectively, and to strike. It forbids discrimination against workers for engaging in union activity or filing charges against their employer. For purposes of enforcement it establishes the National Labor Relations Board, which oversees elections for union representation and investigates charges of unfair labor practices.

August, 1935: Roosevelt signs the Social Security Act
This law creates the foundation of the modern U.S. welfare state, by providing federal assistance for the elderly, unemployment insurance, and assistance to children whose families have low income. In later years, particularly the 1960s, the law’s provisions are made more generous, though still not comparable to the generosity of many European welfare systems.

November, 1935: the Committee for Industrial Organization is formed
Later called the Congress of Industrial Organizations (CIO), its purpose is to do what the AFL has failed to do: organize workers in the mass-production industries, such as automobile and steel production, into one big union each. In the following years, such iconic mass unions as the United Autoworkers, the United Electrical Workers, the United Steelworkers, and the United Packinghouse Workers achieve unprecedented successes in their respective industries, and the CIO, having left the AFL, grows to encompass millions of workers by the late 1940s. At long last, the “industrial unionism” dream of the Knights of Labor and the IWW has to some extent been realized.

Winter, 1936-37: Sit-down strike against General Motors in Flint, Michigan
One of the most celebrated events in U.S. labor history, this strike leads to the unionization of much of the automobile industry and thereby the first major victory of the newly formed CIO. The new tactic of occupying the factory—rather than forming a picket line outside—is used to prevent the company from using strikebreakers and to make it harder for police to break up the strike. Within six weeks GM realizes it has no choice but to negotiate with the UAW the resultant contract gives the union such prestige that in one year it gains 500,000 members.

March 2, 1937: U.S. Steel concedes the unionization of its employees
Since the summer of 1936, the Steel Workers Organizing Committee (SWOC) (of the CIO) has been signing up thousands of steel workers as members, in the first stage of its drive to organize the steel industry. Early in 1937 the head of U.S. Steel, Myron Taylor, secretly meets with John L. Lewis, head of the CIO, and agrees not only to recognize SWOC as a bargaining agent but also to an eight-hour day for employees, a wage increase, seniority protection, and a grievance procedure. These astonishing concessions are due to Taylor’s desire to avoid a strike at a time when Europe is preparing for war and needs to import steel.

May 30, 1937: Memorial Day massacre in Chicago
Chicago police shoot and kill ten unarmed demonstrators (injuring many others) in a crowd of hundreds who have gathered to protest the refusal of small steel manufacturers to negotiate with SWOC. No policeman is prosecuted.

1938: Fair Labor Standards Act is passed
In a sense the culmination of decades of activism, this law mandates an eight-hour day and forty-hour week (with “time-and-a-half” for overtime), the abolition of child labor, and a national minimum wage. It applies to employees whose work relates to interstate commerce. In subsequent decades the law is expanded and improved upon many times, for instance by raising the federal minimum wage and by expanding coverage to some farm workers (in 1966).

1945-46: Postwar strike wave
After the conclusion of World War II, six million workers in the railroad, coal, automobile, oil, steel, electrical, maritime, and telephone industries go on strike—the largest strike wave in U.S. history. The pent-up frustrations of the war years, primary among them wage grievances, erupt in this rank-and-file upsurge met by repression that is not nearly as serious as in 1919. The workers win many of their less-radical demands, but the settlements negotiated by unions, companies, and the federal government set the stage for the conservative “liberal consensus” of the 1950s.

June 23, 1947: Congress passes the Taft-Hartley Act
Perhaps the most significant event in the early backlash against the New Deal and its empowerment of unions, the passage of the Taft-Hartley Act rolls back many of the advances labor has gained by the Wagner Act. It prohibits secondary strikes and boycotts, wildcat strikes, strikes by federal employees, and the “closed shop,” and allows states to pass “right-to-work” laws that ban the “union shop” (in which newly hired employees must become union members within a specified period of time). It also requires union leaders to sign affidavits saying they are not members of the Communist Party, a requirement that effectively purges many of the most militant activists from unions and contributes to the anti-Communist hysteria of the postwar years.

1955: Merger of the AFL and the CIO
In the context of the Cold War, the AFL-CIO is a conservative, bureaucratic organization that shows none of the social movement mentality of the CIO in the 1930s. Under George Meany, it supports U.S. imperialism in Vietnam and Latin America, and takes a generally conservative stance on the civil rights movement and feminism. Later, under Lane Kirkland in the 1980s, it is largely ineffectual in defending workers and unions from conservative attacks.

January 17, 1962: Federal employees win the right to collectively bargain
This landmark executive order signed by John F. Kennedy is a factor in the explosive growth of public-sector unionism in the 1960s and 1970s, as many states follow Kennedy’s example and permit state employees to unionize. The number of public-sector strikes also dramatically increases, even in cases where they are illegal.

June 10, 1963: Kennedy signs the Equal Pay Act
An amendment to the Fair Labor Standards Act, this law is intended to end wage disparities between the sexes. It prohibits sex discrimination in the payment of wages, thus allowing women’s pay to rise dramatically in the next fifty years (though on average it remains lower than men’s).

July 2, 1964: Lyndon Johnson signs the Civil Rights Act
Title VII of this Act outlaws workplace discrimination on the basis of race, sex, religion, or national origin (age and disability being added later).

Late 1960s–1970s: United Farm Workers organizes workers in California
Under the leadership of César Chávez, the UFW does what Saul Alinsky thought impossible: it organizes tens of thousands of farm workers and forces growers to sign union contracts. This is achieved through such unconventional tactics as mass boycotts (by 1975, 17 million Americans are boycotting grapes), hunger strikes, marches, and community organizing. In 1975 the Agricultural Labor Relations Act is passed in California, guaranteeing farm workers the right to organize, bargain with employers, and vote in state-supervised union elections.

December 29, 1970: Occupational Safety and Health Act becomes law
Before this law, government’s attention to issues of workplace safety has been scattered and minimal. Thousands of workers were killed in the workplace each year, and millions were harmed or disabled. The OSH Act establishes an infrastructure (the OSH Administration, or OSHA) to enforce health and safety regulations.

August, 1981: Air Traffic Controllers strike
The Professional Air Traffic Controllers Organization (PATCO) goes on strike for better working conditions and higher pay. President Reagan fires the 11,000 employees who have ignored his order to return to work, essentially destroying PATCO and signaling to employers that it’s open season on unions. In the 1980s, the federal government stops enforcing many of the Wagner Act’s provisions to protect workers and unions.

1985: Hormel Foods strike
In one of the longest strikes of the 1980s (lasting ten months), Hormel workers in Austin, Minnesota take a stand against the epidemic of wage cuts occurring in the U.S. manufacturing and food industries. The strike becomes a media sensation and leads to a national boycott of Hormel products, but in the end the workers cannot hold out against the opposition of their parent union (the United Food and Commercial Workers) and Hormel’s determination to defeat them.

Late 1980s: SEIU’s Justice for Janitors campaign begins
One of the most successful organizing campaigns in recent history, it has its first major victories in Los Angeles and spreads around the country in the succeeding decades. It uses many of the tactics of the United Farmworkers, which draw media attention. The campaign succeeds in raising wages for many thousands of janitors and improving their working conditions.

December 8, 1993: Bill Clinton signs NAFTA into law
The North American Free Trade Agreement between the U.S., Canada, and Mexico continues the neoliberal attack on workers and unions (under the guise of promoting “free markets”). By cutting back numerous regulations and social protections, in the next twenty years it contributes to record income inequality in North America, wage cuts, the loss of a million U.S. jobs, unions’ catastrophic loss of power, the decimation of Mexico’s peasantry and resultant influx of immigrants into the U.S., and the erosion of environmental protections. (See the Public Citizen’s Global Trade Watch report “NAFTA’s 20-Year Legacy,” at www.citizen.org.)

November 30–December 1, 1999: Seattle protests occur against the World Trade Organization
Tens of thousands of protesters, including trade unionists, environmentalists, students, and representatives of many left-wing groups, demonstrate and march through the streets of Seattle as the WTO meets downtown. The first major U.S. protest against corporate globalization, it provokes a savage response by the Seattle police force and hostile treatment by the media. Nonetheless, it successfully disrupts WTO negotiations and forces the mainstream media to acknowledge the alter-globalization movement.

February–June, 2011: Protests in Madison, Wisconsin
Over a hundred thousand people demonstrate in and around the Capitol building in protest against Governor Scott Walker’s bill to strip public employees (excluding police and firefighters) of the right to collectively bargain over pensions, health care, hours, safety, sick leave, and vacations, and to limit their pay raises, in addition to ending automatic union dues collection by the state. The bill passes and subsequently survives legal challenges. In the following years anti-union measures continue to pass in other states, as when Michigan and Indiana become “right-to-work” states in 2012.

Fall, 2011: Occupy Wall Street
While not strictly a labor action, this series of protests initiating in New York City and spreading around the world continues the post-NAFTA tradition of organized labor’s allying itself with other progressive forces to achieve common ends. The immediate target of OWS is the growing income inequality in the U.S., but more fundamentally it is directed against the very political economy of neoliberalism. On November 15 the New York protesters are forcibly evicted from Zuccotti Park, and similar crackdowns are coordinated across the country. Nevertheless, OWS succeeds in putting the issue of economic inequality onto the public agenda.

September, 2012: Chicago Teachers Union strike
Rejecting the paradigm of narrow “business unionism” and concessionary bargaining that most unions have followed in recent decades, the CTU embraces a militant, social-movement strategy to fight back against the national assault on public schools and teachers’ unions. Having painstakingly built up community support for teachers and students, the CTU is able to mobilize many thousands of people in picket lines and protest marches through the streets of Chicago to fight for improved public education. Drawing international attention, the strike makes possible what is widely considered a victory for the union in its contract negotiations with the Chicago Public School system.

-- What the next chapters in this epic story will be is up to the millions who are fighting for their basic human rights, and to the millions who have yet to join the struggle.


The Origins of Labor Day

Conceived by America’s labor unions as a testament to their cause, the legislation sanctioning the holiday was shepherded through Congress amid labor unrest and signed by President Grover Cleveland as a reluctant election-year compromise.

Pullman, Illinois, was a company town, founded in 1880 by George Pullman, president of the railroad sleeping car company. Pullman designed and built the town to stand as a utopian workers’ community insulated from the moral (and political) seductions of nearby Chicago.

The town was strictly, almost feudally, organized: row houses for the assembly and craft workers modest Victorians for the managers and a luxurious hotel where Pullman himself lived and where visiting customers, suppliers, and salesman would lodge while in town.

Its residents all worked for the Pullman company, their paychecks drawn from Pullman bank, and their rent, set by Pullman, deducted automatically from their weekly paychecks. The town, and the company, operated smoothly and successfully for more than a decade.

But in 1893, the Pullman company was caught in the nationwide economic depression. Orders for railroad sleeping cars declined, and George Pullman was forced to lay off hundreds of employees. Those who remained endured wage cuts, even while rents in Pullman remained consistent. Take-home paychecks plummeted.

And so the employees walked out, demanding lower rents and higher pay. The American Railway Union, led by a young Eugene V. Debs, came to the cause of the striking workers, and railroad workers across the nation boycotted trains carrying Pullman cars. Rioting, pillaging, and burning of railroad cars soon ensued mobs of non-union workers joined in.

The strike instantly became a national issue. President Grover Cleveland, faced with nervous railroad executives and interrupted mail trains, declared the strike a federal crime and deployed 12,000 troops to break the strike. Violence erupted, and two men were killed when U.S. deputy marshals fired on protesters in Kensington, near Chicago, but the strike was doomed.

On August 3, 1894, the strike was declared over. Debs went to prison, his ARU was disbanded, and Pullman employees henceforth signed a pledge that they would never again unionize. Aside from the already existing American Federation of Labor and the various railroad brotherhoods, industrial workers’ unions were effectively stamped out and remained so until the Great Depression.

It was not the last time Debs would find himself behind bars, either. Campaigning from his jail cell, Debs would later win almost a million votes for the Socialist ticket in the 1920 presidential race.

In an attempt to appease the nation’s workers, Labor Day is born
The movement for a national Labor Day had been growing for some time. In September 1892, union workers in New York City took an unpaid day off and marched around Union Square in support of the holiday. But now, protests against President Cleveland’s harsh methods made the appeasement of the nation’s workers a top political priority. In the immediate wake of the strike, legislation was rushed unanimously through both houses of Congress, and the bill arrived on President Cleveland’s desk just six days after his troops had broken the Pullman strike.

1894 was an election year. President Cleveland seized the chance at conciliation, and Labor Day was born. He was not reelected.

In 1898, Samuel Gompers, head of the American Federation of Labor, called it “the day for which the toilers in past centuries looked forward, when their rights and their wrongs would be discussed…that the workers of our day may not only lay down their tools of labor for a holiday, but upon which they may touch shoulders in marching phalanx and feel the stronger for it.”

Labor Day: a good-bye to summer

Almost a century since Gompers spoke those words, though, Labor Day is seen as the last long weekend of summer rather than a day for political organizing. In 1995, less than 15 percent of American workers belonged to unions, down from a high in the 1950’s of nearly 50 percent, though nearly all have benefited from the victories of the Labor movement.

And everyone who can takes a vacation on the first Monday of September. Friends and families gather, and clog the highways, and the picnic grounds, and their own backyards — and bid farewell to summer.

Left: A Labor Day parade on Main Street in Buffalo, New York, circa 1900. Photo courtesy of the Library of Congress.


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